En parasitología existen muchos ejemplos de parásitos que controlan otros organismos (hormigas, caracoles) para beneficiarse durante su ciclo biológico y conseguir completarlo con éxito. Y aquí tenemos otro ejemplo. Esta vez se trata de una bacteria que controla dos organismos a la vez, una planta y un saltamontes para así poder pasar a la siguiente fase de su ciclo vital.

¿Cómo lo consigue?. La bacteria interfiere en la síntesis proteica de la planta de manera que el resultado es una tipo de pétalo diferente al normal. Este pétalo resulta ser extremadamente atractivo para un saltamontes, el cual es, curiosamente, el vector intermediario que necesita la bacteria para completar su ciclo biológico. Esta bacteria es capaz de controlar dos organismos al mismo tiempo utilizando un sólo mecanismo de interferencia en el genoma de la planta. Este elegante mechanismo es  increíble, ¿verdad?.

 

 

 

 

 

In parasitology there are many examples of microorganisms controlling others (ants, snails, plants) to complete their infective and life cycle. And here we have yet another one. This time it is a bacterium that controls a plant and an insect to hop on to its next phase within its life cycle.

How could this happen?. The bacterium is able to interfere with the protein synthesis of its host plant. The result is a change in the appearance of the petals that conveniently attract more insects (leafhoppers). These insects are the intermediate vector that the bacterium requires for its cycle to be completed successfully. By just one change in the plant’s genome the bacterium is capable of controlling both the plant and the insect and to successfully hop onto its next phase. This elegant strategy is wicked clever, isn’t it?.

 

 

Biocombustibles. Energías renovables. Desarrollo sostenible. Durante las últimas décadas se habla constantemente de alternativas para disminuir nuestra acusada dependencia de las energías no renovables para preservar nuestro planeta. Es difícil, por supuesto. La comunidad científica lleva años intentando identificar, desarrollar y facilitar el uso de diferentes tipos de biocombustibles y otras fuentes de energías renovables para potenciar su uso a mayor escala.

Un grupo de investigadores ha demostrado recientemente cómo se pueden obtener biocombustibles más baratos provenientes de la madera. Utilizando la ingenería genética como herramienta, han logrado crear árboles con un menor contenido en lignina. La lignina es un polímero natural muy resistente que forma parte de la estructura de las plantas y cuya disolución para crear biocombustibles es un proceso largo y costoso que incluye el uso de sustancias químicas y altas temperaturas. Por esta razón, existen reticencias a la hora de utilizar este producto para crear biocombustibles.

Gracias a esta nueva estrategia en la producción de árboles, la lignina se puede disolver de una manera más fácil para crear posteriormente biocombustibles, pulpa, o papel. Estos resultados son preliminares y podría llevar años conseguir las licencias pertinentes para la producción de estas plantas. Por ejemplo, una compañía está intentando producir alfalta con este tipo de lignina.

 

 

 

 

 

Biofuels. Renewable energy. Sustainable development. Decreasing our dependance of non-renewable sources is essential if we want to conserve our beautiful planet. Yet, it is challenging. Most devices in our current society need some kind of fuel. For decades now, groups of scientists have tried to identify, develop, and facilitate the use of different types of biofuels and other types of renewable energy that could replace the existing (dependent, depleting) ones and that can also make the best out of what we use.

A recent work has been published on how to obtain cheap biofuels made out of wood. They have developed an engineering approach that helps dissolve wood from poplars easier. The industry has been looking for alternatives to utilize the wood from trees for paper, pulp, and biofuel. The problem is generally the lignin content. Ligning is a tough, natural polymer that acts as support for the wood structure and which requires the use of chemicals and high temperatures, making it more difficult to break it down.

By using genetic engineering strategies, scientists have come up with a type of ligning that breaks down easier and facilitates the use of plants for pulp or biofuel. These results are preliminary and it might several years for these lignin-modified trees to be ready for use. Right now, there is a company that is working hard to produce, and get approval for, a type of alfalfa with easy-to-break-down lignin.

 

 

 

 

Los recientes avances tecnológicos se materializan en una variedad de bandas y pulseras para la muñeca que se encargan de contar las calorías que consumes, los pasos que das y de controlar tus constantes mientras duermes. Un grupo de investigadores ha llevado este concepto a un terreno enfocado hacia la atención médica y ha presentado un prototipo de banda flexible que, aunque menos estética que las comerciales, tendría aplicaciones más interesantes.

Este prototipo tiene la apariencia de un circuito miniaturizado, flexible, y lleno de sensores que se encargan de proporcionar datos fisiológicos cuando entra en contacto con la superficie de la piel. Para crearlo se han utilizado superficies microfluídicas blandas que permiten una gran flexibilidad. Este aparato es capaz de detectar un variado número de constantes fisiológicas (como el ECG) que tendría muchas aplicaciones en la industria médico-sanitaria en diferentes poblaciones de pacientes: pacientes crónicos, pacientes agudos en la sala de urgencias, monitorizar el progreso y respuesta a ciertos medicamentos o tratamientos de quimioterapia, recién nacidos, etc. El interés de la comunidad médica y el coste de producción de estos aparatos nos dirán si este proyecto se convierte en realidad.

 

 

 

Recent technological advances have materialized into an array of wearable devices that track your steps, monitor your sleep, and count your calories. Now, a group of researchers have taken this idea a bit further and have come up with a sort of less”wearable”, less fancy, and focused on vital signs and “health” updates with a clear medical end goal.

This device looks like a flat miniaturized circuit board plagued with sensors that provides updates of your physiological status when in contact with your skin. This new approach includes a novelty: the use of soft microfluidics surfaces. This device includes sensors for a number of physiological readings (such as ECG) that could have many applications, including monitoring the health of chronic patients, acute patients in ER, monitor response to treatment in chronic and cancer patients, new borns, and so on. Time will tell whether the development and use of this new device is adopted by the healthcare industry.

 

 

Las interacciones que tienen lugar en los tumores entre las propias células tumorales, las células sanas del paciente, las células del sistema inmune y sus productos, como las citoquinas, son especialmente complejas. Un estudio reciente de investigación ha revelado que el tipo y la densidad de células encontradas en los tumores son decisivas para obtener mejores tasas de supervivencia. Utilizando muestras de cáncer de colon, los investigadores estudiaron el tipo de células, sus productos y las relaciones entre ellos. Concluyeron que existe una correlación entre la proliferación de células del sistema inmune (en concreto, células B y células T) y su localización en el tumor. Cuando se encontraban en el interior y en el margen del mismo con el tejido sano, y el número de estas células era elevado, los resultados se correlacionaban con un aumento en las tasas de supervivencia de los pacientes.

 

 

 

 

The interactions between dysregulated tumor cells and the immune cells from the host are quite complex. There is a constant communication between different types of cells (tumor cells, tissue cells, immune cells) via its products, such as cytokines.

A recent study has shown that the expression of a certain cytokine increases patient survival. The research has studied expression of a wide array of cytokines and their networks in samples from colon cancer patients. When they studied the margins and the inside regions of the tumor, they observed that samples with increased proliferation of B cells and T cells were correlated with prolonged patient survival. As a result, they concluded that a specific cell density within the tumor and in the margins is key for activating immune host cells (such as B and T cells), leading to better chances of survival.

 

 

Uno de los temas de investigación más apasionante es la formación de las llamadas “ice ages” o “periodos glaciales” y su influencia en los cambios climáticos. Conocer más sobre estos fenómenos proporciona un entendimiento más preciso sobre las interacciones siempre dinámicas entre los organismos marinos y terrestres durante estas condiciones climáticas. En este senstido, existen varias teorías al respecto. Una de estas teorías se basa en el estudio de los perfiles bioquímicos de los sedimentos marinos y los periodos glaciales, así como su posible relación con la concentración de hierro.

El hierro es un caldo de cultivo muy deseado por muchos organismos, entre los cuales se encuentran aquellos que obtienen dióxido de carbono de la atmósfera. Durante la edad de hielo, los niveles marinos son más bajos de lo normal, lo cual expone las costas con sedimentos que contienen grandes concentraciones de hierro. Éste sería utilizado por una serie de organismos, promoviendo el crecimiento de fitoplancton que consume dióxido de carbono. El fitoplancton vive en el fondo marino y es esencial en la cadena biológica y alimentaria del océano.

 

Un grupo de investigadores ha ideado una manera nueva de analizar los sedimentos marinos para detectar los niveles de nitrógeno en el agua. Este método proporciona una datación de los sedimentos y su composición, así como estimar el nivel de fertilización del fondo marino durante los periodos glaciales. Este descubrimiento supone un paso más hacia un perfil bioquímico y geológico para contestar las muchas preguntas existentes sobre la dinámica de los ecosistemas y cambio climático en la tierra durante estos periodos.

 

 

Understanding the phenomena that cause and happen during ice ages is a fascinating topic. It provides useful knowledge of the interactions of living organisms during different climate conditions and there are certainly many theories about the dynamics and the outcomes. One of these studies how the biochemical profile of sea sediments is related to the ice ages and how iron could play a big influence on this event.

Iron is a decisive growth broth for many organisms, among them those which obtain carbon dioxide from the atmosphere. During the ice ages the sea levels remain lower than usual, exposing coasts with sediments that contain big concentrations of iron. If that iron were to interact with microorganisms that utilize it, this would promote growth of carbon-dioxide eating phytoplankton. Phytoplankton is at the bottom of the ocean’s food chain and it is an indispensable player.

A research team has designed a way to probe sediments at the bottom of the ocean to detect levels of nitrogen in the water. This method allowed them to provide a date for sediment samples and composition and to give an estimate of the fertilization of the sea during the ice ages. This discovery is one more step towards creating a biochemical-geological profile that could bring some answers to these questions about the dynamics of ecosystems and climate changes on earth.

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